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Cocktail Audio X45 Pro
세계 시장을 겨냥한 칵테일 오디오의 플래그십
글 월간오디오 2018-06-01 |   지면 발행 ( 2018년 6월호 - 전체 보기 )




 

칵테일 오디오의 X45 프로는 삼성의 갤럭시처럼, 그리고 현대의 제네시스처럼 국제적으로 통용되는 손색없는 제품이다. 그리고 X45 프로는 그중에서도 명품으로 손꼽힐 만한 자격이 있다. 이는 광고가 아닌 팩트다.

칵테일 오디오는 그동안 다양한 제품군들을 개발하면서 애호가들의 의견을 경청하는 것을 게을리하지 않았다. 그래서 신제품이 발표될 때마다, 칵테일 오디오의 기술력이 점점 축적되는 것과 함께 제품을 개발하는 센스까지 좋아진다는 느낌을 받게 된다. 애호가들의 요구들은 거의 대부분 새 제품군에 반영되었는데, 물론 그중에는 간단하지 않은 요구도 있다. 자신의 쓰고 있는 기천만원대의 하이엔드 오디오와 연결할 만한, 음질도 좋으면서 더욱 품격 있는 제품을 만들어달라는 요구는 잠깐 사이에 해결될 성질이 아니다. 하지만 칵테일 오디오는 이번에 그런 어려운 요구마저 충실히 수용하며 X45 프로를 발표했다. 즉 X45 프로는 X45의 후계기가 아니라, X45와 동일한 기능을 가진 상급기이며, 칵테일 오디오의 플래그십 기기다.
개인적으로는 프로(Pro)라는 단어가 마음에 들지 않는다. 오디오에서 사용하는 프로라는 단어에는 왠지 튼튼하긴 하지만 겉모양이 투박하고, 음질은 지나치게 엄격하다는 느낌이 있기 때문이다. 그리고 X45 프로를 보노라면 프로보다는 ‘하이엔드’나 ‘럭셔리’ 같은 단어가 더 잘 어울릴 것만 같다. 리뷰를 마칠 시점에서 이 생각은 더 굳어졌는데, X45와 X45 프로는 기능만 같을 뿐이지 하드웨어의 차이는 매우 크다. X45와 연관 관계를 굳이 드러낼 것 없이, 차라리 모델명을 바꿨으면 어땠을까?
외관은 실로 고급스러운데 군더더기 없이 단순한 모습은 오랫동안 보아도 질리지 않을 것 같다. 7인치의 커다란 디스플레이 위에 CD 슬롯을 배치하여 이전 제품들에 비해 키가 커졌으며, 따라서 위풍당당한 느낌이 든다. 무게는 13.2kg으로서 소스기기나 프리앰프, 또는 이를 합친 제품 중에 유별나게 무겁다. 두툼한 알루미늄을 절삭 가공한 패널을 투입했고 내부에도 서브 섀시를 많이 사용했기 때문이다. 어떤 기기이건 간에 외부 진동에 울리지 않는 것은, 오디오 기기의 기본적인 덕목이며, 이렇게 공들인 묵직한 섀시는 좋은 음질을 낼 수 있는 든든한 기초가 될 것이다.


내부 모습도 X45와는 판이하게 다르다. 토로이달 트랜스포머와 SMPS 정류부는 각각의 알루미늄 박스 안에 철저하게 차폐되어 있는데, 이는 전원부가 음악 신호에 미칠 아주 작은 영향까지도 배제하기 위한 배려다. 특히 정류부의 공간이 두 배 이상 증가하면서 트랜스포머가 왼쪽으로 옮겨졌는데, 이는 디지털부와 아날로그부의 전원을 분리시켰기 때문이다. 이 역시 음질을 향상시키기 위한 매우 중요한 노력의 결과다. 결과적으로 X45 프로는 섀시를 열었을 때 빈 공간 없이 꽉 차 보이게 되었다.
회로와 부품들도 X45와는 외관상으로 확연히 차이가 난다. 특히 DAC 기판은 얼핏 보아도 고급스러움을 느낄 수 있을 정도인데, 가장 중요한 변경은 DAC 칩에 있다. X45에 투입되었던 사브레 ES9018을 ES9038 프로로 교체한 것이다. 물론 ES9018도 고급 DAC 칩으로 많은 하이파이 메이커들이 사용하고 있는데, 혹시 칩 하나 바뀌었다고 뭐가 그리 변했을까 생각하는 독자가 있을지도 모르니 잠시 ES9018과 ES9038 프로의 차이를 살펴보도록 하자.
하이엔드 메이커들은 DAC에서 DAC 칩을 복수로 사용하여 다이내믹 레인지와 같은 성능을 향상시키는 방법을 즐겨 쓰고 있다. LG의 휴대폰에 채널당 네 개의 DAC를 사용한 것도 이와 같은 하이엔드 DAC의 설계 방식을 도입함으로써 경쟁 제품들 사이에서 음질을 특화시키기 위한 전략이다. 그런데 예전에는 독립적인 DAC 칩을 두 개 또는 네 개 사용했으나, 기술의 발달로 복수의 DAC가 하나의 칩에 내장되게 되었다. 이 기술에서 가장 앞선 기업이 바로 ESS 테크놀로지이며, 그들의 이름을 널리 알린 ES9018은 칩 하나당 8채널의 DAC를 담은 칩으로 시장에 나왔다. 즉, ES9018을 하나 쓰면, 좌우 채널을 네 개의 DAC로 동작시킬 수 있는 것이다. X45 프로의 베이스가 되는 X45는 ES9018을 두 개 사용하여 한 채널당 총 8개의 DAC가 동작하는데, 이 정도만 해도 대단한 수준이라고 할 수 있다.
X45 프로에 장착되는 ES9038 프로도 형식만을 놓고 보면 ES9018과 동일한 8채널 구조다. 그런데 ES9038 프로는 놀랍게도 하나의 채널이 네 개의 DAC로 구성된다. 즉, ES9038 프로는 무려 32개의 DAC가 들어 있으며, X45 프로처럼 스테레오로 사용하면 한 채널에 16개의 DAC가 병렬 구동되는 것이다.
한편 칩의 이름에 프로가 붙어 있는 것은 단지 DAC의 개수를 늘렸기 때문만은 아니다. ES9018에도 프로 버전이 있는데, 이 칩은 ES9028 프로로 명명되어 있다. ES9028은 8채널 DAC로 하나의 채널이 하나의 DAC로 구성되는 ES9018과 동일한 구조다. ESS 테크놀로지의 말에 의하면, 이렇게 프로 시리즈를 새롭게 만든 이유는 동특성을 중시하여 설계함으로써 음질, 특히 음장감을 개선하기 위함이었으며, 더 큰 전류를 흘릴 수 있게 되면서 다이내믹 레인지나 왜율과 같은 물리적인 스펙에서도 현저한 효과를 보게 되었다는 것이다. 결국 ES9038 프로는 현존하는 최고의 DAC 칩이면서, 열성적인 오디오 마니아를 위한 현대 기술의 선물이라고 할 수 있는 것이다.
물론 DAC만 좋다고 모든 것이 해결되는 것이 아니라는 것을 칵테일 오디오도 잘 알고 있다. X45 프로에는 일반 오실레이터가 아닌 고급 TCXO가 장착되어 클록의 정확도가 비약적으로 향상되었으며, OP 앰프 중에서 요즘 터무니없이 비싼 가격과 함께 뛰어난 음질로 화제가 되고 있는 버 브라운의 OPA627BP를 여섯 개나 사용했다. 그 결과, X45 프로는 137dB의 다이내믹 레인지와 0.0003%의 왜율이라는 놀라운 스펙을 갖게 되었다. ES9038 프로의 이론적인 다이내믹 레인지의 최대값이 140dB라는 것을 생각하면 이는 실로 놀라운 값이며, 이 점에서 칵테일 오디오의 기술력을 칭찬하지 않을 수가 없다.
이렇게 칵테일 오디오는 X45 프로에서 부품들로부터 뽑아낼 수 있는 한계치에 접근하기 위해 최선의 노력을 다했다. 여기에 더해 마이크로프로세서를 X45에서 사용되던 듀얼 코어 프로세서 대신 쿼드 코어를 장착함으로써 음원 파일을 검색하거나 네트워크로 제어할 때 동작이 더욱 매끄럽고 쾌적하게 되었다.


X45 프로는 성능뿐 아니라 기능 면에서도 뛰어나다. X40으로부터 계승된 X45의 기능의 다양성에 대해서는 또다시 언급할 필요가 없겠지만, USB B 단자를 장착하여 컴퓨터와 직결할 수 있도록 한 것은, 음악뿐 아니라 영화나 게임을 즐기는 애호가들에게 정말로 반가운 일이 아닐 수 없다. 또한 대부분의 디지털 기기들이 아날로그 입력을 생략하는 경우가 많은데, X45 프로는 아날로그 입력은 물론, MM 포노 앰프까지 내장하고 있다. 고급 포노 앰프를 사용하고 있는 하이엔드 유저들은 이를 사족이라고 생각할지 모르지만, LP를 고해상도로 디지털 녹음하기에 편리한 것을 부인할 수는 없을 것이다. 어디 그뿐인가? X45 프로는 상당한 수준의 튜너와 수준급의 CD 플레이어로도 사용이 가능하다. 하드 디스크를 내장하여 뮤직 서버 및 네트워크 플레이어로 사용할 수 있는 것은 X45의 다양한 기능을 생각하면 오히려 ‘덤’으로 여겨질 정도다.
나는 이런 제품이 미국이나 유럽이 아닌, 우리나라에서 만들어졌다는 것이 기쁘다. 사실 칵테일 오디오의 시장에서 우리나라는 유럽이나 미국, 일본 중에서 가장 작은 시장이다. 이제 한 번쯤은 외국의 하이엔드 제품을 보는 것과 공평한 시선으로 우리가 만든 자랑스러운 제품을 바라보자. 우리의 제품에는 거품이 없다. 단지 가격이 싸기 때문에? 음질? 하이엔드 메이커로 유명한 에어(Ayre) 어쿠스틱스의 최신 DAC인 QX-5 Twenty도 X45 프로와 같은 ES9038 프로를 쓰고 있다. 이제 쓸데없이 스스로를 폄하하지 말자. 칵테일 오디오의 X45 프로는 삼성의 갤럭시처럼, 그리고 현대의 제네시스처럼 국제적으로 통용되는 손색없는 제품이다. 그리고 X45 프로는 그중에서도 명품으로 손꼽힐 만한 자격이 있다. 이는 광고가 아닌 팩트다.

 

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